企劃|王翊蕾     編輯|蘇于寬     插畫|林展鐸

海獺小秘密 1

海獺喜歡吃蚌殼,而且會用石頭將殼敲開。漂浮時,海獺會拿貝殼敲擊放在胸口上的石頭;或者海獺也會使用岸邊有稜角的岩石,牠們會將螃蟹、貽貝和蚌殼往石頭上猛砸。

科學家收集並研究海獺飽餐後所丟棄的空殼,發現殼上的裂痕多在同一側,證明海獺也有慣用手,以科學家觀察的加州南部海岸為例,此區的海獺多是右撇子。

 

海獺小秘密 2

海獺的前肢下方有一塊鬆弛的皮膚,具有「儲物」功能,讓牠們在潛水覓食時,能夠一次多帶點食物回來。這個「口袋」也常用來放石頭,海獺會保留用順手的石頭,好在找到蚌殼時可以隨時拿出來「敲」。

海獺小秘密 3

海獺會捕食海膽,若少了海獺,海膽就會肆無忌憚的啃食海藻。

過去海獺曾因人類的毛皮貿易而被大量獵殺,直到1900年代初期才受到保護,但許多地區的海獺族群都已消失,而許多海域也成了「海膽荒地」(urchin barren,形容海帶被海膽吃光後出現的貧瘠荒涼地)。 2012年時,科學家藉由分析過去40年間的數據,推估出藉由海獺控制海膽的數量,可以讓海藻每天多固定約4至8百萬公噸的碳,以當時的歐盟的碳排放交易標準來計算,海獺光是吃就達到了大約等同每年2至4億美金的貢獻。

此外,除了最明顯海膽和海藻,海鷗、魚群、海星等生物的規模數量和生長速度也都和海獺息息相關喔!

 

海獺小秘密 4

弓形蟲(Toxoplasma gondii)的主要宿主是貓(家貓、野貓都算),會在貓咪的體內繁殖,但許多動物(包括海獺,還有人類)都可能遭到弓形蟲感染!

科學家發現許多生活在加州海岸的野生海獺都感染了弓形蟲,雖然受感染的海獺仍算健康,但還是有少部分海獺死於弓形蟲症!科學家推測弓形蟲從貓抵達海獺身上的路徑有二:其一是民眾將家中的貓砂直接沖入馬桶,由於汙水處理系統無法完全消滅弓形蟲的卵囊,於是弓形蟲就順著水管最後被排入海中;其二則是源於野生的貓科動物、野貓或放養的戶外貓,這些貓的排泄物(內含弓形蟲卵囊)在經過大雨沖刷後,順著溪流最後抵達海洋。抵達海中的卵囊可能先被螃蟹或螺貝類等吃掉,最後成為海獺的晚餐。

人類的行為常造成自然界中難以預測的結果(應該沒有貓咪飼主是蓄意想害海獺生病吧!),而各生態系和生物間又是難以梳理清楚地環環相扣著!人類活動造成氣候變遷,加州下大雨的次數增加;河流和海岸附近的開發,草地、沼澤減少,許多因素都讓「貓大便」更容易進入海中,最後進到海獺的肚子中。

陸地與海洋、生物與生物間的聯繫可能遠比人類所以為地還要緊密,海獺和弓形蟲間的恩怨糾葛只是一個科學家已經觀察到並著手研究的案例,但可能還有許多尚未被注意到的病原,因為人類活動而默默地擴散出去!

BTW 弓形蟲症曾被科學家認為是「陸上」疾病,但近年來已被發現出現在鯨魚、海豚、海牛、海鳥和水獺等海洋生物身上了。

p.s. 科學家想了解感染加州沿海海獺的弓形蟲的明確來源,研究後認為應是來自於附近流域的山貓或野貓。

 

海獺小秘密 5

海獺寶寶的毛非常濃密,加上海獺媽媽會時常幫忙梳理,讓毛髮中包裹許多空氣,因此海獺寶寶不會沉進水裡,而海獺媽媽也可以放心地將寶寶留在水面上前去覓食,不用怕寶寶溺水!

事實上,海獺寶寶在換毛前都無法完全學會游泳,因為牠們沒辦法潛水(海獺寶寶要等到2個月大才開始潛水)!而當有掠食者出沒時,海獺寶寶會由媽媽銜著潛入水中躲避。

 

海獺小秘密 6

海獺媽媽有延遲著床(delay implantation)的能力,延遲著床又稱為胚胎滯育(embryo diapause),意思是受精卵變成胚胎後就會暫時停止發育、並漂浮在子宮內,待時機到了再著床。

科學家認為延遲著床的好處是海獺寶寶可以在環境更好的時候出生,例如食物更豐富或環境更溫暖的時節。因此海獺雖然全年都可以生兒育女,但仍會在某幾個月份出現「嬰兒潮」!

延遲著床讓海獺媽媽的「妊娠期」從4個月到12個月都有,而科學家推估海獺媽媽「認真懷孕」的時間大約是4到5個月。

*海獺正在看的是【邊界.之間】野地動物觀察曆

 

海獺小秘密 7 

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